Suomen urakka jalkapallon MM-karsinnoissa alkaa

Kauan odotetut karsinnat jalkapallon vuoden 2022 MM-kisoihin pyörähtävät käyntiin keskiviikkona. Nälkäinen Suomi aloittaa kohtaamalla keskiviikkona Bosnian Helsingissä ja jatkaa pistejahtia sunnuntaina Ukrainan vieraana. D-lohkossa taistelevat lisäksi hallitseva maailmanmestari Ranska sekä Kazakstan.

Lohkovoittaja marssii suoraan kisoihin, ja kakkonen lähtee playoff-otteluun. Kivikova Ranska on suursuosikki ryhmän ykköseksi, ja Suomen voidaan ennakoida kamppailevan tiukasti toisesta sijasta Bosnian ja Ukrainan kanssa. Ensimmäinen karsintaviikko on siis Huuhkajille supertärkeä, ja päävastustajille pitäisi lyödä luu kurkkuun heti kättelyssä. Nyt puimme avausottelun ennakkoasetelmat.

Kertoimet D-lohkon voittajalle
  • Ranska 1,18 Betway
  • Ukraina 10 Unibet
  • Bosnia 15 Betway
  • Suomi 51 888 Sport
  • Kazakstan 501 Unibet

24.3.2021 Suomi – Bosnia & Hertsegovina klo 21:45

Avausvastustaja Bosnia on Suomelle tuttu vihulainen, sillä joukkueet iskivät yhteen juuri edellisessä EM-karsinnassa. Keskinäisissä otteluissa kumpikin otti kotonaan tyylikkään voiton, mutta Suomi puristi karsinnoissa kokonaisuutena tasaisemman ja kovemman suorituksen ja rymisteli kisoihin jätettyään Bosnian taakseen lopulta viiden pisteen turvin. Nyt aloitetaan puhtaalta pöydältä, ja Olympiastadionin iltaan lähdetään ennakkoon erittäin tasaisista lähtökohdista.

Huuhkajat osoitti EM-karsinnassa upeaa joukkuehenkeä, eikä ryhmän runkoon ole tarvinnut tehdä merkittäviä muutoksia. Päävalmentaja Markku Kanervalla on jälleen käytössään avainpelaajat Teemu Pukki, Glen Kamara, Tim Sparv, Paulus Arajuuri ja Joona Toivio. Tärkein poissaolo on luottomaalivahti Lukas Hradeckyn puuttuminen akillesjännevamman takia.

Historiallisen EM-karsinnan jälkeen Suomi teki viime vuonna hyvää jälkeä Kansojen Liigan B-sarjassa, mutta jäi lohkossa toiseksi Walesin taakse. Huuhkajat hävisi väkevälle Walesille kotona ja vieraissa, mutta voitti upeasti kaikki loput neljä peliä ryhmässä, jonka muut maat olivat Irlanti ja Bulgaria. Etenkin kotona Suomi pelasi erittäin tarkasti ja kurinalaisesti, ja paketti pysyi hienosti kasassa joka pelissä. Suomi lähteekin MM-karsintaan hienon kotiformin saattelemana, ja Kanervan teräksistä pakkaa on erittäin vaikea repiä auki.

Suomen ottelut 2020 Kansojen Liigassa
  • 18.11.2020 Wales – Suomi 3-1
  • 15.11.2020 Bulgaria – Suomi 1-2
  • 14.10.2020 Suomi – Irlanti 1-0
  • 11.10.2020 Suomi – Bulgaria 2-0
  • 6.9.2020 Irlanti – Suomi 0-1
  • 3.9.2020 Suomi – Wales 0-1

Sisukas Suomi on nostanut tasoaan tasaisesti viimeisen neljän vuoden aikana eikä ole hävinnyt joulukuussa 2016 pestinsä aloittaneen Kanervan alaisuudessa kotona kuin kolme kertaa kilpailullisissa otteluissa. Peräti kymmenen nollapeliä osoittaa, kuinka tiiviiksi puolustus on saatu muurattua. Joukkueen vahvuus ei kuitenkaan ole ainoastaan takalinjoilla, vaan myös piikissä Teemu Pukki tekee timanttista työtä. Pukki pommitti EM-karsinnassa upeat kymmenen maalia ja on tehtaillut tällä kaudella Championshipissä Norwichille jo 22 osumaa.

Suomen kotiottelut Markku Kanervan alaisuudessa
  • 10-1-3 21-6

Suomi jatkanee alkavissa karsinnoissa kolmen topparin linjalla, jossa varmat avaajat ovat Toivio ja Arajuuri. Keskikentän keskustassa tärkeä rooli on kaksikolla Sparv, Kamara. EM-karsinnan kotipelissä Bosniaa vastaan sinnikäs Kamara oli ehkä joukkueen tärkein palanen Suomen pimentäessä vieraitten pelinrakentelun täysin. Pukki, joka teki tuon ottelun molemmat maalit, on jälleen itseoikeutettu avaaja kärjessä. Maalissa Hradeckyn tuuraajana torjuu kovaan vireeseen Bresciassa yltynyt Jesse Joronen.

Bosnian meininki on EM-karsinnan pettymyksen jälkeenkin ollut melkoista kyntämistä. Sillä oli vielä takaportti auki kisoihin Kansojen Liigan jatkokarsinnan kautta, mutta sekin matka tyssäsi viime lokakuussa tappioon rankkarikisassa Pohjois-Irlantia vastaan. Itse viime vuoden Kansojen Liigassa A-sarja osoittautui liian kovaksi tasoksi Bosnialle, joka jäi lohkojumboksi raavittuaan kasaan vain kaksi tasuripistettä. Ryhmä, jossa edelle tunkivat Italia, Hollanti ja Puola, oli toki kovatasoinen, mutta kuuden ottelun maaliero 3-11 on joka tapauksessa synkeä. 

Vain kahdeksan ottelua Bosnian päävalmentajana toikkaroinut Dusan Bajevic jäi projektissaan ilman ainuttakaan voittoa ja sai potkut Kansojen Liigan urakan päätteeksi. Tammikuun lopulla remmiin astui bulgarialainen Ivaylo Petev, jonka debyytti siis nähdään Suomea vastaan. Huuhkajille voi laskea pienen edun tästä valmentajakarusellista, sillä Petevillä on ollut vasta vähän aikaa valmistella joukkuettaan karsintoihin, eikä mies omien sanojensa mukaan ole ehtinyt ottaa lainkaan selvää Suomen joukkueesta ja pelitavasta.

Bosnian ottelut 2020 Kansojen Liigassa
  • 18.11.2020 Bosnia – Italia 0-2
  • 15.11.2020 Hollanti – Bosnia 3-1
  • 14.10.2020 Puola – Bosnia 3-0
  • 11.10.2020 Bosnia – Hollanti 0-0
  • 7.9.2020 Bosnia – Puola 1-2
  • 4.9.2020 Italia – Bosnia 1-1

Keskiviikon kamppailusta voidaan ennakoida tasaista ja vähämaalista. Välittäjät ovatkin arvioineet asetelmat aivan tasabookiksi. Bosnialla on pieni materiaalietu ja muutama maailmanluokan pelaaja, mutta Suomella on rutinoituneempi valmennus ja paremmin yhteen hitsautunut joukkue. Kanervan pelikirjan lehdillä painotetaan tiivistä puolustusta ja vastahyökkäyksiä, jotka purevat erinomaisesti Bosnian pelitapaa vastaan. Suomi voi aivan mainiosti antaa pallonhallinnan vieraille ja pelata omilla vahvuuksillaan. Huuhkajat on kärsivällinen ryhmä varustettuna hyvällä itseluottamuksella, joten tässä on erinomainen mahdollisuus avata MM-karsinnat maukkaalla voitolla.

Suomen ottelut MM-karsinnassa
  • 24.3.2021 Suomi – Bosnia & Hertsegovina
  • 28.3.2021 Ukraina – Suomi
  • 4.9.2021 Suomi – Kazakstan
  • 7.9.2021 Ranska – Suomi
  • 9.10.2021 Suomi – Ukraina
  • 12.10.2021 Kazakstan – Suomi
  • 13.11.2021 Bosnia & Hertsegovina – Suomi
  • 16.11.2021 Suomi – Ranska