Alkukauden flopit

Kausi 20/21 on tarjonnut NFL:n ystäville erikoislaatuisimman kauden aloituksen mitä on koskaan nähty. Vallitsevan koronaepidemian takia joukkueet lähtivät kauteen ilman kevään treenikautta, minicamppia tai preseason pelejä. Tämä itsessään teki kauteen valmistautumisen haastavammaksi kuin olisi osattu kuvitella. Pelejä on nyt takana 6 viikkoa ja alamme pikkuhiljaa nähdä mitkä joukkueet ovat onnistuneet selättämään nämä haasteet paremmin kuin toiset.

1. Dallas Cowboys (2-4) – Kauden alla Dallaksen rosteri oli valmis menestymään ja voittamaan ensimmäisen playoff divisional round ottelun sitten -95 vuoden Super Bowlin. Odotuksiin nähden kausi on ollut aivan järkyttävä. Dak Prescottin sydäntäsärkevä loukkaantuminen, puolustuksen totaali sulaminen lähes jokaisessa ottelussa sekä hyökkäyspelin identiteetin menettäminen. Pelaajien suusta on nyt jo tullut kommentteja, että uusi valmennus ei ole ajan tasalla vastustajista ja pelisuunnitelmasta. HC Mike McCarthyn tulee saada joukkue uskomaan pelikirjaan ja pelaajien tulee kasata rivinsä tai tästä on tulossa uusi surullinen luku vuosia jatkuneeseen pettymysten sarjaan.

2. QB Kirk Cousins, Minnesota Vikings (G:6 / TD:11 / INT:10 / Cmp%: 64,6) – Cousins saapui Minnesotaan vuonna 2018 pelastajan roolissa ja odotus oli, että hän on oikea mies johdattamaan joukkueensa NFC Northin voittoon. Tällä kaudella Cousins on näyttänyt varjolta entisestään. 10 Interceptionia joista kolme tuli edellisessä pelissä ennen puoliaikaa. Cousins johtaa liigaa tällä hetkellä INT-määrässä ja ne ovat olleet isoin syy Minnesotan alkukauden vaikeuksiin. Viikko 7 on Vikingissille väliviikko otteluista ja tämä osa-alue tulee korjata tai tämän kauden playoff haaveet voidaan unohtaa.

3. Houston Texans (1-5) – Edellisen kauden playoffit näyttivät Houstonin olevan jopa mahdollinen SB-haastaja. Ensimmäisellä playoff kierroksella joukkue kaatoi Buffalo Billssin ja toisen kierroksen ottelu sai vakuuttavan alun, kun Houston johti Chiefsejä 24-0 ottelun ensimmäistä puolikasta ollessa jäljellä 11 minuuttia. Sitä seurasi alamäki ja ottelu päättyi Kansaksen voittoon 51-31. Se oli hetki, kun heidän päävalmentajansa Bill O’Brien kyseenalaistettiin ensimmäisen kerran joukkueen silmissä. Offseasonilla tehtiin koko NFL:llää ravisteleva pelaajakauppa, kun Arizona Cardinalsseihin kaupattiin Houstonista kenties jopa liigan paras laitahyökkääjä DeAndre Hopkins. Kompensaatio Houstonin suuntaan oli naurettava: (RB) David Johnson ja toisen sekä neljännen kierroksen varausvuorot. Tämä pelaajakauppa määritteli ensiaskeleet kuluvalle kaudelle. Neljän ensimmäisen ottelun jälkeen sarakkeessa nolla voittoa mikä johti useiden pelaajien esiintuloon ja julkisesti vaatimaan muutosta. Tämä ei jättänyt omistaja Janice McNairille muuta mahdollisuutta kuin erottaa GM/HC Bill O’Brien.

Saadaanko uppoava Texasin ylpeys pelastettua?

Alkukauden Topit

1.    HC Andy Reid, Kansas City Chiefs (5-1) – Hallitseva mestari on ollut tällä kaudella juuri niin pelottava ja hyvä kuin pystyi odottamaan. Joukkueen runko säilyi lähes koskemattomana ja pelko ”mestaruus krapulasta” pyyhkiytyi pois ensimmäisen pelin myötä. Andy Reid saa joukkueensa viikosta toiseen toteuttamaan pelisuunnitelmaa haluamallaan tavalla ja joukkueen peliä katsoessa voi käyttää termiä complimentary football. Molemmat puolet palloa auttavat toista voittamaan. Tilastollisia tappiota varmasti vielä tulee, mutta isoimmissa paikoissa Chiefs on joukkue mihin pystyy luottamaan.

2.    QB Ryan Tannehill, Tennessee Titans (G:5 / TD:13 / INT:2 / Cmp%: 69,9). Tannehillin kohdalla odotettiin paluuta kuolevaisten joukkoon uskomattoman 2019 kauden jälkeen. Viidessä ottelussa kokenut pelinrakentaja on näyttänyt kuuluvansa liigan ehdottomaan eliittiin. Titans on neljäntenä koko liigassa hyökkäyksen tehokkuuden osalta ja iso kiitos kuuluu Tannehillin pelilukutaidolle red zonella. Mikäli Titans jatkaa pelaamista nykyisellä tasolla on Tannehill nostettava varteenotettavaksi MVP-kandidaatiksi.

3. GM Eric DeCosta, Baltimore Ravens (5-1) – GM Eric DeCosta on onnistunut rakentamaan koko NFL:n laajimman ja tasokkaimman 53-miehen rosterin. Joukkueen tappavan tehokas juoksupeli sekä liigan aggressiivisimpiin kuuluva puolustus tuovat ongelmia vastustajille jokaisessa pelissä. Laskettaessa pelaajakohtaisia snappejä Ravens pystyy jakamaan vastuuta niin monelle pelaajalle onnistuneesti, että loppukauden aikana joukkue muuttuu vain entistä vaarallisemmaksi pelaajien säilyessä tuoreempana.