Tilannekatsaus - NFL pudotuspelit 2021

NFL runkosarja pelattiin loppuun maanantain vastaisena yönä ja viimeisellä kierroksella oli useampi ottelu missä ratkesi paikka pudotuspeleihin tai mahdollinen kotietu tuleville viikoille. Tämän kauden päätteeksi jaossa oli kaksi ylimääräistä paikkaa pudotuspeleihin, kun joukkueiden määrää kasvatettiin edelliskauden kahdestatoista neljääntoista joukkueeseen.

Molemmista konferensseista pääsee tällä kaudella yksi ylimääräinen (7.seed) joukkue pudotuspeleihin ”wild card” nimikkeellä. Lisäksi pelien rakenne muuttui siten, että vain 1.seedin saanut joukkue molemmista konferensseista jättää ensimmäisen kierroksen välistä ja kaikki muut joukkueet pelaavat Wild Card viikonloppuna. 

Tulevat viikot tarjoavat paljon odotettuja kohtaamisia mitä ei runkosarjan aikana vielä nähty ja niissä riittää jännitettävää kaikille NFL:n ystäville. Playoffit huipentuvat sunnuntaina 7.helmikuuta pelattavaan Super Bowl LV:n, joka pelataan tänä vuonna Raymond James Stadiumilla Tampassa.

AFC

  •          1.seed: Kansas City Chiefs (14-2) – kotietu & siirtyminen suoraan toiselle kierrokselle
  •          2.seed Buffalo Bills (13-3)
  •          3.seed Pittsburgh Steelers (12-4)
  •          4.seed Tennessee Titans (11-5)
  •          5.seed Baltimore Ravens (11-5)
  •          6.seed Cleveland Browns (11-5)
  •          7.seed Indianapolis Colts (11-5)

AFC:n puolelta ensimmäiselle seedille pääsi lopulta melko selvästi Kansas City Chiefs ja tämän takia useat heidän aloittavat pelaajat huilasivat viimeisellä kierroksella, jotta olisivat mahdollisimman tuoreina alkaviin pudotuspeleihin. KC tulee pelaamaan vasta toisella kierroksella kotonaan ja kohtaa suurimmalla seedillä olevan joukkueen. 

Useat ammattiveikkaajat sekä toimittajat pitivät Kansasta suurimpana suosikkina voittamaan mestaruuden myös tällä kaudella ja siltä heidän pelinsä kauden aikana näyttikin. AFC:n puolella isoimman yllätyksen voi aiheuttaa Buffalo Bills joka pelasi viimeiset kolme viikkoa parasta peliä koko liigassa ja itse odotankin näiden joukkueiden mahdollista kohtaamista AFC:n loppuottelussa.

Ensimmäisellä kierroksella (Super Wild Card Weekend) kohtaavat AFC:n puolella Buffalo Bills – Indianapolis Colts, Pittsburgh Steelers – Cleveland Browns ja Tennessee Titans – Baltimore Ravens. Jokainen ottelu on ennakkoon erittäin mielenkiintoinen. Bills saa vieraaksi Philip Riversin johtamat Coltsit ja tästä ottelusta on odotettavissa todellista taistelua. Coltsien keskushyökkääjä Jonathan Taylor on viime viikot juossut pallon kanssa niin fyysisiä jaardeja ja vastataklauksia, että Bills puolustus tulee olemaan kädet täynnä pysäyttäessään juoksua sekä heittohyökkäystä. 

Isoin etu menee silti tästä ottelusta Bills hyökkäykselle. Se on tehnyt edellisessä kolmessa ottelussa pisteitä seuraavasti: 56 vs Miami, 38 vs Patriots, 48 vs Broncos ja nämä kolme joukkuetta ovat myös puolustuksellisesti pelanneet tällä kaudella melko hyvin, etenkin Miami. Colts joka pelaa todella kurinalaista puolustusta on sortunut toisinaan helppoihin isoihin peleihin ja niistä Josh Allen on tullut kuluneen kauden aikana tunnetuksi.

Steelers pelasi viimeisen kierroksen ottelun Brownseja vastaan ilman tähtipelaajiaan ja käyttivätkin fiksusti viimeisen kierroksen heidän lepuuttamiseensa, sillä heillä ei ollut pelissä enää panosta. Siitä huolimatta ottelu ratkesi vasta melko lopussa Brownsien hyväksi ja he etenivät pudotuspeleihin. Kyseessä on ensimmäinen kerta 17 vuoteen, kun Cleveland Browns nähdään pudotuspeleissä ja vastaan tuleekin ensimmäisellä kierroksella omasta divisioonasta Pittsburgh Steelers. 

Joukkueiden aikaisemmat kohtaamiset ovat olleet todella tulisia ja yhteenotoilta ei ole vältytty. Tässä ottelussa onkin vastakkain liigan paras hyökkäyksen linja (Browns) sekä liigan paras puolustuksen linja (Steelers) ja uskon tämän ottelun ratkeavan näiden kahden osa-alueen välillä. Ottelusta on odotettavissa todella fyysistä ja jokainen jaardi on todellakin ansaittava. Omissa papereissani ottelu on todella vähäpisteinen ja etu menee Steelerssien suuntaan. 

He ovat tässä paikassa olleet aikaisemmin, kun taas Brownseille tämä on vieraspeli, päävalmentaja koronalistalla ja ensimmäinen pudotuspeliottelu lähes jokaiselle pelaajalle joukkueessa voi olla liian iso haaste, varsinkin, kun vastaan asettuu ”isoveljen” asemassa oleva joukkue oman divisioonan sisältä.

Tennessee saa vastaansa juuri oikeaan aikaan pelivireen löytäneen Baltimoren. Tässä ennakkoon koko AFC:n tasaisin ottelupari minkä lopputulosta on mahdoton aavistella. Molemmat joukkueet perustavat hyökkäyspelinsä juoksupeleihin ja mikäli toinen joukkue pääsee karkuun alussa, niin silloin punnitaan takaa-ajoasemassa olevan joukkueen kykyä nousta takaisin peliin heittämällä palloa. Tennesseellä on juuri 2000 jaardia rikkonut keskushyökkääjä Derrick Henry (Hats off!). Tämä on aivan käsittämättömän kova suoritus nykyliigassa.

Tämä ottelu kannattaa alleviivata itselleen katsottavien listalle ja se alkaakin sunnuntaina kello 20.05 suomen aikaa.

NFL pudotuspelit 2021 | Kuka vie SuperBowlin?

NFC

  •          1.seed Green Bay Packers (13-3) – kotietu & siirtyminen suoraan toiselle kierrokselle
  •          2.seed New Orleans Saints (12-4)
  •          3.seed Seattle Seahawks (12-4)
  •          4.seed Washington Football Team (7-9)
  •          5.seed Tampa Bay Buccaneers (11-5)
  •          6.seed Los Angeles Rams (10-6)
  •          7.seed Chicago Bears (8-8)

NFC:n puolella 1.seed ratkesi viimeisellä kierroksella, kun Green Bay Packers voitti vieraissa Chicago Bearsin ja näin varmisti itselleen kotiedun pudotuspelien läpi. Packers on parantanut koko kauden peliään, ja Aaron Rodgers on pelannut lähes virheettömällä tasolla ottelusta toiseen. Hänen tilastonsa tältä kaudelta ovat uskomattomat: 4299 yds, 48 TD, 5 INT, QBR 84,4 ja jaardeja lukuun ottamatta hän sijoittui ensimmäiseksi kaikissa tilastoissa yllä. Kauden alussa Packersseja ei pidetty joukkueena, joka voittaisi NFC:n runkosarjan päätyttyä, mutta taas kerran näemme mikä vaikutus eliittipelinrakentajalla ja hyvällä valmennuksella on joukkueen menestykseen.

Ensimmäisellä kierroksella vastakkain asettuvat: New Orleans Saints – Chicago Bears, Seattle Seahawks – Los Angeles Rams, Washington Football Team – Tampa Bay Buccaneers. Nämä otteluparit ovat ennakkoon huomattavasti selkeämmät kuin mitä AFC:n puolella ja mahdollisuus yllätyksille on huomattavasti pienempi. Saints – Bears ottelun etu ennakkoon menee selkeästi Saintsien puolelle, sillä heidän hyökkäyksensä mikä on jo ennestään vaarallinen. Michael Thomas palaa tositoimiin, ja toimii varmasti Drew Breesin ensimmäisenä targettina läpi ottelun.

Bears puolustus oli GB:tä vastaan välillä jopa unessa, kun he asettivat line backereita vastustajan laitahyökkääjiä vastaan. Tällaisiin virheisiin ei yksinkertaisesti ole varaa pudotuspeleissä, kun vastaan asettuu niinkin kokenut pelinrakentaja kuin Drew Brees. Saints puolustus on myös yksi liigan kovimmista ja vastaan tuleva Bears hyökkäys on näyttänyt kauden aikana haavoittuvaisuutensa, kun juoksupeli pelataan heiltä pois.

Seattle saa vastaansa ilman Jared Goffia pelaavan Los Angeles Ramssin mikä yksinään luo Rams HC Sean McVaylle ison haasteen. Rams puolustus pystyy tekemään pelejä ja haastamaan minkä tahansa hyökkäyksen, mutta mikäli heidän hyökkäyksensä ei pysty tekemään pisteitä Seattlen puolustusta vastaan on ottelua melko vaikea voittaa. 

Loukkaantumiset ykköspelinrakentajan osalta sekä keskushyökkääjien osalta nostavat tien pystyyn Ramsien kohdalla jo ensimmäisellä kierroksella melko suurella todennäköisyydellä. Russell Wilson on ollut näissä paikoissa useasti ja hänellä on ottelussa käytettävissä koko hyökkäysarsenaalinsa. Lisäksi Seattle puolustus on löytänyt punaisen langan viimeisen 6 viikon aikana ja tällä aikavälillä he sijoittuvat kaikissa kategorioissa top 10 puolustuksen osalta. Todella hienoa työtä heidän valmennukseltaan, kun kauden puolessa välissä joukkueen puolustus oli koko liigan heikoin.

NFC:n viimeisessä otteluparissa kohtaavat Washington ja Tampa Bay. WFT pääsi pudotuspeleihin voitettuaan NFC East divisioonan 7-9 statseilla. Joukkueena he ovat ylivoimaisesti heikoin joukkue koko liigasta mikä pääsi mukaan pudotuspeleihin. Itse en muista milloin olisi vastaavalla voitto % päästy mukaan divisioonan voittajana pudotuspeleihin. Tom Brady & Buccaneers matkaavat Washingtoniin vieraiksi ja ottelusta on odotettavissa Tampa Bayn näytöstä. Brady on pelannut viime kierrokset hyvin ja löytänyt uuden ”connectionin” Antonio Brownin kanssa, joka näytti edellisessä ottelussa, että kuuluu edelleen liigan parhaimpiin laitahyökkääjiin. Bucs puolustus on myös pelannut läpi kauden erittäin kovalla tasolla ja tämä onkin joukkue mitä kukaan ei halua vastaansa pudotuspeleissä. WFT:n kohdalla hieno tarina Alex Smithin comebackista tulee päättymään tähän otteluun, kun Tampa marssii jatkoon selkeästi Bradyn johdolla.

NFC:n osalta tiukemmat pelit ovat tulossa vasta toisella kierroksella ja uskonkin, että näemme siellä sellaisia yllätyksiä mitä ei nähty ennakkoon. Wild Card Super Weekendistä on tulossa erittäin viihdyttävä ja erityisesti AFC:n otteluita joista 2/3 pelataan sunnuntaina odotan suurella innolla. Päällekkäisiä otteluita ei playoffien aikana pelata vaan ottelut alkavat aina: 20:05 / 23:40 / 03:15 eli pääsemme nauttimaan jokaisesta pelistä yksi kerrallaan.

Omat veikkaukseni AFC:n mestaruusottelusta on KC – Bills ja NFC:n puolella Buccaneers – Saints