FA Cupin puolivälierät käydään viikonloppuna

Englannin perinteikkäässä FA Cupissa seulotaan välieräjoukkueet meneillään olevan viikonlopun aikana. Kahdeksan parhaan joukossa taistelee seitsemän Valioliigaseuraa sekä Championshipin Bournemouth. Nyt ennakoimme asetelmat kaikkiin neljään jännittävään koitokseen. Ottelut ovat joukkueille viimeiset ennen maaottelutaukoa, ja kamppailuihin päästään rymistelemään täydellä höyryllä.

Sunnuntain 

Lauantai 20.3

  • Bournemouth – Southampton 0-3 (FT)
  • Everton – Manchester City 0-2 (FT)

Sunnuntai 21.3

  • Chelsea – Sheffield United klo 15:30
  • Leicester – Manchester United klo 19:00

Bournemouth – Southampton

Kierroksen avaa kiivas etelärannikon derby, jossa ainoa jäljellä oleva Valioliigan ulkopuolinen joukkue Bournemouth haastaa naapurikylän Southamptonin. Viime kauden päätteeksi Championshipiin pudonnut kotijoukkue kärkkyy pikaista nousua takaisin ylös ja on sarjassa tällä hetkellä sijalla seitsemän. Vahvasti syksyllä tykitellyt Southampton on ollut tämän vuoden puolella Valioliigassa vapaapudotuksessa ja on valahtanut sijalle 14. Bournemouthin loppukauden prioriteetti on nousu playoff-sijoille, kun taas Southampton, jolla ei sarjapaikkansa puolesta pitäisi olla mitään hätää, voi panostaa täysillä Cupiin.

Bournemouth on suorittanut Championshipissä melko epätasaisesti. Joukkue revitteli marras-joulukuussa vahvan jakson, jonka päätteeksi se oli hyvin mukana taistelussa suorasta noususta. Tämän vuoden puolella useampi tiukka ottelu on kuitenkin kääntynyt maalin tappioksi. Bournemouth on pitänyt maalinsa puhtaana vain kahdesti edellisessä seitsemässä pelissä. Se on kuitenkin tykittänyt maaleja kolmanneksi eniten koko sarjassa, eikä ole itsekään jäänyt nollille kuin kerran edellisessä 14 pelissä.

Bournemouthin tie FA Cupissa
  • Burnley – Bournemouth 0-2
  • Bournemouth – Crawley Town 2-1
  • Oldham – Bournemouth 1-4

Forminsa talvella täysin hukannut Southampton on hävinnyt kahdestatoista edellisestä liigapelistään peräti kymmenen. Tämän umpisurkean jakson aikana se on kuitenkin ottanut Cupissa hienot voitot kotona Arsenalista ja vieraissa Wolverhamptonista. Loukkaantumiset ovat runnelleet miehistöä, ja paras maalintekijä Danny Ings on jälleen sivussa lauantaina. Saintsin pelissä on kuitenkin nähtävissä pilkahduksia paremmasta, ja sisuuntunut joukkue näkee Cupissa tilaisuuden pelastaa pahasti lässähtäneen kautensa.

Southamptonin tie FA Cupissa
  • Wolverhampton – Southampton 0-2
  • Southampton – Arsenal 1-0
  • Southampton – Shrewsbury 2-0

Molemmat paiskaavat tässä vaiheessa kilpailua kehiin vahvat kokoonpanot, ja erinomaisesti Cupin edellisillä kierroksilla punnertanut Southampton on vieraissakin materiaalinsa turvin selkeä suosikki. Kummankaan puolustus ei vakuuta, mutta Saintsin rutiinitasoon ja väkevään erikoistilannepelaamiseen luottaen sen yli kahden voittokertoimet voi hyvin ottaa peleihin mukaan.

Everton – Manchester City

Lauantain iltapelissä Everton haastaa hirmukunnossa olevan Manchester Cityn. Ailahtelevasti liigassa häärännyt isäntäjoukkue taistelee yhä europaikoista ja kärkkyy taulukossa sijalla seitsemän. Viikolla Mestarien Liigassa jatkoon marssinut City menee menojaan Valioliigan kärjessä ja hakee menestystä edelleen neljässä kilpailussa.

Evertonilla on alla kaksi tappiota ja kaksi erittäin vaisua esitystä. Etenkin Goodison Parkilla peli on tökkinyt viime aikoina pahasti, ja Toffeesin kotisaldo liigassa tänä vuonna on surkea 1-1-5. FA Cupin puolella on sen sijaan hurjasteltu kolme kotivoittoa - kaksi alempien sarjojen vastustajilta sekä viime kierroksen ällistyttävä 5-4 jatkoaikavoitto Tottenhamista. Heittelehtivä taso ei kuitenkaan lupaa hyvää koneen lailla etenevää Manchester Cityä vastaan.

Evertonin tie FA Cupissa
  • Everton – Tottenham 5-4 AET
  • Everton – Sheffield Wednesday 3-0
  • Everton – Rotherham 2-1 AET

Vaikka City liukastui kaksi viikkoa sitten paikallispelissä Manchester Unitedia vastaan, ja sen joulukuussa alkanut voittoputki katkesi, on joukkueen tekemisen taso ollut täysin sensaatiomaista. Manageri Pep Guardiola operoi leveällä ja laadukkaalla materiaalilla, joten tiivis ottelutahtikaan ei juuri hidasta Cityn tahtia. Joukkue on ManU-tappion jälkeen tahkonnut jo kolme peliä survoen liigassa Southamptonin 5-2 ja Fulhamin 3-0 sekä viimeksi tiistaina Mestarien Liigassa Borussia Mönchenglanbachin 2-0.

Manchester Cityn tie FA Cupissa
  • Swansea – Manchester City 1-3
  • Cheltenham – Manchester City 1-3
  • Manchester City – Birmingham 3-0

Cityn kokoonpano on erittäin vahva, vaikka ykkösmiehistöstä useampikin pelaaja olisi lepovuorossa. Mikäli Everton lähtee peliin avoimesti kuten viime kierroksella Tottenhamia vastaan, luvassa on maalijuhla, jonka vahvempi City vienee nimiinsä. Cityn puolustus ei ole viime viikkoina ollut aivan yhtä läpitunkematon kuin talvella, ja joukkue on pitänyt nollan vain kerran viidessä viime liigapelissä. Vetomielessä ottelusta voidaan siis ennakoida runsasmaalista.

Chelsea – Sheffield United

Valioliigan sarjataulukon eri päädyistä löytyvät Chelsea ja Sheffield United ottavat toisistaan mittaa sunnuntain iltapäiväpelissä. Vastakkain ovat sarjan tämän hetken pitävin puolustus ja selvästi heikoin hyökkäys, joten lähtökohdat ovat vieraille tukalat. United ei enää elättele toiveita sarjapaikkansa säilyttämisen suhteen, ja Manageri Chris Wilder jätti seuran viime viikolla. Siinä missä tämä on vieraille ehdottomasti kauden tärkein ottelu, täytyy Chelsean jakaa panoksensa vielä useammalle eri rintamalle.

Chelsea kiilasi viikolla jatkoon Mestarien Liigassa ja taistelee rajusti top-4 sijoituksista kotimaan sarjassa. Meneillään on häikäisevä neljäntoista ottelun tappioton putki, jonka aikana raudanluja puolustus on päästänyt ainoastaan kolme maalia ja pitänyt nollan yksitoista kertaa. Tammikuussa aloittanut viekas manageri Thomas Tuchel ei ole vielä maistanut tappiota lontoolaisten ruorissa ja on hitsannut Bluesista erittäin tiiviin yksikön. Hyökkäyspeli on kuitenkin ollut ajoittain hieman tehotonta, eikä joukkue ole uuden luotsinsa alaisuudessa tehnyt kertaakaan yli kahta maalia ottelussa.

Chelsean tie FA Cupissa
  • Barnsley – Chelsea 0-1
  • Chelsea – Luton Town 3-1
  • Chelsea – Morecambe 4-0

Sheffield United näytti vielä tammi-helmikuussa elon merkkejä, mutta edellisestä kuudesta liigapelistä joukkue on hävinnyt viisi ja tehnyt näissä vain yhden maalin. Edellisessä viidessä pelissä surkea Blades on napauttanut yhteensä vain kahdeksan kutia vastustajan maalia kohti. Cupissa United on saanut mukavia onnistumisia, mutta vastukset ovat olleet alemmilta sarjatasoilta. 

Sheffield Unitedin tie FA Cupissa
  • Sheffield United – Bristol City 1-0
  • Sheffield United – Plymouth 2-1
  • Bristol Rovers – Sheffield United 2-3

Vakuuttavasti jauhava Chelsea on Cup-viikonlopun selkein voittajasuosikki, ja on vaikea nähdä Sheffield Unitedin rakentelevan mitään mullistavaa Stamford Bridgellä. Otteluruuhkassa kauhovat isännät kierrättävät sunnuntaina miehistöään jonkin verran, mutta jalkeilla on silti monta luokkaa vieraita laadukkaampi ryhmä. Bladesille tämä on kuitenkin kauden ehdoton huippuhetki, joten kentällä nähdään varmasti viimeiseen asti taisteleva joukkue. Mikäli vieraat pitävät päänsä kylmänä, saattavat lukemat pysyä alhaisina ja matalista maalimääristä voi metsästää maistuvia kertoimia.

Leicester – Manchester United

Viikonlopun huipentaa kierroksen selvästi tasaväkisin pari, kun Valioliigassa kolmantena paineleva Leicester isännöi pykälää ylempänä viilettävää Manchester Unitedia. Molemmilla on fokus vahvasti top-4 sijoituksen varmistamisessa, ja ManU jatkaa myös Eurooppa-liigassa, mutta kummatkin näkevät tässä mahdollisuuden edetä askeleen lähemmäksi himoittua pokaalia.

Upeaa kautta pelaava Leicester näytti jo hieman hiipuvan helmikuussa, kun se putosi kirvelevästi Eurooppa-liigasta ja hukkasi hieman formiaan Valioliigassa, mutta nyt alla on pari vakuuttavaa liigavoittoa ja latu auki Mestarien Liigaan oikeuttaviin sijoituksiin. Foxesilla on kuitenkin edelleen pahoja loukkaantumishuolia ja epävarmuutta etenkin puolustuspäässä. Viime viikonlopun nollapeli Sheffield Unitedia vastaan oli joukkueen ensimmäinen kuuteen otteluun.

Leicesterin tie FA Cupissa
  • Leicester – Brighton 1-0
  • Brentford – Leicester 1-3
  • Stoke – Leicester 0-4

Manchester United on löytänyt mahtavan vireen ja on puristanut jo 14 ottelua ilman tappiota kaikissa kilpailuissa. Meno ei ole ollut aina säkenöivää, mutta tulokset puhuvat puolestaan. Red Devils on päästänyt edelliseen yhteentoista peliin vain kolme maalia, ja kevään kohokohta toistaiseksi on ollut hieno 2-0 voitto sarjakärki Manchester Citystä. Eurooppa-liigassa alla on ehjä suoritus Milania vastaan, jonka United riisui aseista tyylikkäästi ja pudotti jatkosta yhteismaalein 2-1.

Kertoimet FA Cupin voitolle
  • Manchester City 2,37 Betsson
  • Chelsea 5 888 Sport
  • Manchester United 6 Betway
  • Leicester 12 Betway
  • Southampton 13 Betsafe
  • Everton 15 NordicBet
  • Sheffield United 51 Betway
  • Bournemouth 51 Betsson